Tax Breaks Are Driving a Rush to Buy Property in Puerto Rico

De nombreux Portoricains disent qu’ils ne peuvent plus se permettre de rester chez eux avec des investisseurs extérieurs qui achètent des propriétés et font grimper les prix.


RINCÓN, PR – La dernière fois que des inconnus ont approché Samuel Sánchez Tirado alors qu’il tondait sa pelouse, il a fait semblant d’être le paysagiste pour qu’ils le laissent tranquille. Il savait ce que voulaient les visiteurs non invités et il en avait assez d’avoir la même conversation encore et encore.

M. Sánchez vit à Rincón, une ville balnéaire du nord-ouest de Porto Rico célèbre pour le surf et les couchers de soleil qui est devenue un point chaud pour les riches investisseurs à la recherche d’allégements fiscaux. Les visiteurs, comme tant d’autres avant eux, étaient intéressés par l’achat de sa maison à un étage, située à deux minutes à pied de la plage. Il n’est pas à vendre, mais cela n’a pas empêché les offres non sollicitées de venir.

« Ils ne vous demandent pas de prix », a-t-il dit. “Ils vous remettent juste un chèque et vous disent de le remplir avec ce que vous pensez que la maison vaut.”

C’est une période de boom pour les investisseurs qui affluent vers des villes idylliques partout à Porto Rico, certains d’entre eux cherchant à profiter des incitations fiscales destinées à attirer de nouvelles personnes et de l’argent extérieur sur l’île à court d’argent, qui est en train de sortir de la faillite. L’attrait des allégements fiscaux s’est accéléré après que la pandémie de coronavirus a incité de nombreuses entreprises à passer au travail à distance, inspirant les Américains qui vivent sur le continent à déménager vers des climats plus tempérés.

Mais l’afflux de nouveaux colons aisés, qui doivent acquérir une résidence et acheter une propriété à Porto Rico dans les deux ans suivant leur déménagement afin de conserver les allégements fiscaux, a fait grimper les prix de l’immobilier et déplacé des résidents qui ne peuvent plus se permettre de vivre dans leur ville natale. . L’ouragan Maria, qui a lourdement endommagé des milliers de maisons en 2017, avait déjà poussé de nombreux habitants à quitter l’île.

Le boom immobilier, qui a commencé à San Juan, la capitale, s’est étendu à toute l’île, les investisseurs ayant commencé à s’éloigner de la zone métropolitaine et à s’installer dans des villes plus petites comme Rincón.

Il y a de nouveaux arrivants au-delà de ceux qui recherchent des allégements fiscaux qui s’emparent également de propriétés et font grimper les loyers et les prix des maisons. Mais ce sont les investisseurs financiers et technologiques qui ont officiellement demandé le statut d’allégement fiscal qui ont attiré le plus l’attention.

Beaucoup d’entre eux sont des commerçants de crypto-monnaie, qui organisent désormais des happy hours hebdomadaires dans un bar en bord de mer à Rincón. Un nouveau food truck barbecue qui a ouvert ses portes en août accepte Bitcoin, Ethereum, Cardano, Shiba Inu, Solana et Litecoin pour son poulet de style continental.

La gentrification rampante trouble de nombreux Portoricains, qui sont devenus de plus en plus énergiques pour se demander comment une économie dépendante des allégements fiscaux pour les riches peut fonctionner pour les résidents locaux de plus en plus incapables de se payer une propriété.

« C’est comme si l’ouragan Maria avait placé un panneau « À vendre » sur l’île », a déclaré Gloria Cuevas Viera, une résidente de Rincón qui aide à mener la lutte contre la gentrification.

De nombreux investisseurs achètent des propriétés résidentielles puis les revendent à des prix plus élevés ou les transforment en locations de vacances à court terme, transformant des quartiers entiers en corridors Airbnb et créant une pénurie de stocks pour les résidents locaux. Quarante-trois pour cent des Portoricains vivent sous le seuil de pauvreté fédéral.

Israel Matos, 45 ans, devra quitter sa maison de Rincón d’ici mars car le propriétaire l’a vendue l’année dernière. M. Matos avait une option d’achat sur la maison, mais elle a expiré. Le propriétaire, originaire de Hermosa Beach, en Californie, a décidé de vendre à quelqu’un d’autre.

M. Matos vit dans la maison avec sa femme et ses deux filles depuis deux ans et a déclaré qu’il ne pouvait pas trouver une seule annonce à Rincón correspondant à son budget.

“La pression en tant que père est incroyablement difficile”, a déclaré M. Matos, ingénieur du son pour une chaîne de télévision. « Je n’aurais jamais pensé que je serais dans la situation d’avoir du mal à trouver un toit pour vivre avec mes filles. Et c’est parce que je n’ai pas 100 000 $ en banque.

Les allégements fiscaux relèvent d’une loi connue sous le nom de loi 60, dont une version a été initialement promulguée par le gouvernement de Porto Rico sous un autre nom en 2012, alors que l’île faisait face à un effondrement économique imminent. L’incitation a suscité plus d’intérêt après 2017, lorsque l’ouragan Maria a décimé l’île. En 2019, les allégements fiscaux ont été reconditionnés pour attirer les investisseurs financiers, technologiques et autres.

Les personnes qui s’installent sur l’île peuvent bénéficier d’une réduction de l’impôt sur le revenu sur les plus-values ​​à long terme, les dividendes, les intérêts et les revenus de leurs services. Dans la Silicon Valley, un panneau d’affichage présente Porto Rico comme “un centre technologique en phase avec votre vision”.

En octobre, Porto Rico avait reçu 1 349 candidatures en 2021 – un record – de personnes cherchant à devenir des investisseurs résidents. Parmi ceux-ci, 982 avaient été approuvés. Au total, plus de 4 286 demandes ont été approuvées depuis 2012, dont plus de 35 % au cours des trois dernières années.

En vertu de la loi, un investisseur peut bénéficier des allégements fiscaux s’il n’a pas été résident de Porto Rico pendant au moins 10 ans auparavant. L’investisseur doit également acheter une maison pour bénéficier d’un taux d’imposition des sociétés de 4% et de zéro impôt sur les plus-values. Les plus de trois millions de Portoricains vivant déjà sur l’île ne sont pas éligibles aux allégements fiscaux.

“Cela crée une inégalité en termes de responsabilité des contribuables”, a déclaré Heriberto Martínez Otero, directeur exécutif du comité des voies et moyens de la Chambre des représentants de Porto Rico.

Les locataires chassés par la flambée des prix des logements le long de la côte peuvent déménager dans des villes voisines moins chères, mais devront peut-être dépenser plus en essence et en péages pour se déplacer, a déclaré M. Martínez Otero, qui enseigne également l’économie à l’Université de Porto Rico.

Les propriétaires qui vendent leurs maisons, bien sûr, ont bénéficié d’une hausse des prix de l’immobilier, et le gouverneur Pedro R. Pierluisi a applaudi le fait que de nombreux investisseurs achètent des maisons de luxe – un effondrement du marché immobilier de luxe était une motivation clé pour l’adoption de la loi fiscale, a-t-il déclaré en janvier.

“Ce qui était prévu, c’était un afflux de personnes disposant de capitaux pour donner vie au marché immobilier”, a-t-il déclaré.

Le grand nombre de personnes quittant l’île avait également été une préoccupation pour les décideurs. Martelée à la fois par la crise économique et l’ouragan Maria, la population de l’île a diminué de 11,8 % entre 2010 et 2020, selon le recensement.

“Mais le fait qu’il y ait des gens qui achètent des propriétés résidentielles qui ne correspondent pas à la réalité des modes de consommation à Porto Rico rejoint le reste des problèmes sur l’île qui entravent le logement abordable”, a déclaré M. Martínez Otero.

M. Sánchez, le propriétaire de Rincón qui se faisait passer pour un paysagiste, aide à coordonner le programme fédéral de la section 8 de la ville, qui fournit des logements abordables aux familles à faible revenu. Le programme offre aux familles des bons mensuels de 450 $ pour payer le logement, mais il a du mal à trouver des maisons à ce prix.

“Je crains que les Portoricains natifs ne puissent pas vivre ou investir ici et finissent par être déplacés”, a-t-il déclaré. “Je pensais que les prix n’augmentaient que dans le centre-ville, mais les propriétés dans les secteurs plus ruraux des montagnes deviennent chères.”

À Rincón, Ingrid Badillo Carrero, agent immobilier, a déclaré que les prix des maisons avaient grimpé en flèche au cours des quatre dernières années. En 2017, un condo de deux chambres coûterait en moyenne 290 000 $. Maintenant, la même unité pourrait être cotée à environ 420 000 $.

Le revenu annuel moyen à Rincón est d’environ 19 900 $.

“Des habitants m’ont dit que je vendais notre pays”, a déclaré Mme Badillo, qui traite régulièrement avec des clients investisseurs à la recherche d’allégements fiscaux. Beaucoup sont en mesure de payer en espèces, ce qui est plus attrayant pour les vendeurs que de vendre aux Portoricains, qui n’ont peut-être les moyens de payer que par le biais d’une hypothèque.

En mai, Elizabeth Stevenson a déménagé à Porto Rico avec son mari, Tyler McNatt, d’Austin, au Texas. Ils cherchaient un moyen de ne pas se rendre au bureau tous les jours et ont commencé à explorer les investissements en crypto-monnaie comme moyen de générer des revenus. Mme Stevenson, bénéficiaire de la loi 60, travaille comme consultante pour un producteur de films californien désormais basé à Porto Rico, tout en achetant et en vendant également des crypto-monnaies.

“C’est vraiment excitant qu’il y ait tant à apprendre et tant d’argent à gagner”, a déclaré Mme Stevenson, qui a signé un bail d’un an pour un appartement à environ 15 minutes à pied de la plage.

Elle fait partie de plusieurs groupes de crypto pour les ex-continentaux qui organisent régulièrement des événements à Rincón. Daniel Torgerson, un investisseur en cryptographie qui a déménagé à Porto Rico en juin, organise un happy hour hebdomadaire au Aqua Marina Beach Club de Rincón.

Début janvier, une vingtaine de personnes se sont retrouvées autour du bar et de la piscine, parlant sous des guirlandes lumineuses et rivalisant avec les sons des grenouilles coquí nocturnes.

« Comment se sent tout le monde sur le marché cette semaine ? » M. Torgerson a demandé à la foule. « De nouveaux projets qui vous excitent ? »

“Le minage de bitcoins solaire !” quelqu’un a répondu.

Les nouveaux résidents amènent leurs enfants. Myriam Pérez Cruz, directrice de l’école Manuel González Melo K-8 à Rincón, a déclaré que l’école devait ajouter plus de cours pour les élèves apprenant l’espagnol comme langue seconde.

Au cours de l’année scolaire 2016-2017, une enquête auprès des élèves a identifié trois anglophones qui avaient besoin d’une assistance en espagnol, a déclaré Mme Pérez. Pour l’année scolaire 2021-22, ce nombre est passé à 17 élèves.

M. Matos, le résident de Rincón qui doit quitter son domicile d’ici mars, a récemment conduit à la recherche de panneaux prometteurs “À louer”. Ensuite, il est allé à la plage, s’est assis les jambes croisées sur le sable et a essayé de se détendre. Mais peu après avoir garé sa voiture, il s’est senti mal à l’aise.

“Il y avait probablement 50 personnes sur cette plage, et je n’y ai vu que ce qui ressemblait à cinq Portoricains”, a déclaré M. Matos. “Rincón a beaucoup changé.”